Blood Orange – Negro Swan
Door op 11 september 2018

Band: Blood Orange
Album_title: Negro Swan
Genre: Alternative
Release_date: 08/23/2018
Label: Domino Records
Rating: Vier sterren (4)
Soundsid: 3819589
Negro Swan Blood Orange
4
4

Toen de Black Lives Matter-beweging op haar hoogtepunt verkeerde nam de Britse multi-instrumentalist Devonté Hynes het in 2016 uitgebrachte album Freetown Sound op, zijn derde album onder de naam Blood Orange. En dat was te horen ook: zonder eromheen te draaien sprak Hynes over racisme en wat het betekent om zwart te zijn in deze tijd. De muziek was van een hoog niveau, maar soms kunnen zulke zwaar beladen thema’s (ondersteund door veel skits) de vloeiendheid van een album in de weg zitten. Geniaal, maar ook vermoeiend.

Zoals de titel en cover doen vermoeden is het nieuwe Negro Swan op tekstueel vlak vaak even duister, maar ditmaal is alle ellende prachtig verpakt in warme baslijnen, loepzuivere falsetto’s en mellow gitaarriffs. Bovendien weet de Britse multi-instrumentalist het allemaal ook nog zo mooi te verwoorden. Dat begint al vroeg op opener Orlando, waarin hij zingt over zijn tienerjaren waarin hij vaak het slachtoffer was van pesten en geweld. “First kiss was the floor,” zingt hij luchtig in een ogenschijnlijk moeiteloze falsetto, begeleid door warme jazzy piano en fijne reverb-rijke gitaar.

In het overgrote deel van de nummers staat Hynes’ zang allesbehalve op de voorgrond, om maar genoeg ruimte te maken voor de muziek. Waarom zou je ook, als je zo’n voortreffelijke multifunctionele muzikant bent? Op Negro Swan bewijst Hynes zich als uitzonderlijk talentvol muzikant en producent, en ontfermt hij zich over de opname van vrijwel alle zang, gitaar, keyboard, (elektronische) drum, en saxofoon. Maar niet zelden zijn het de vele prachtige en dromerige achtergrondvocalen van vaak nauwelijks vermelde gastartiesten die het album naar een hoger niveau tillen. Hynes is de architect, en hij vormt een evenwichtig geheel van alle puzzelstukjes. Een goed voorbeeld is Hope, waar Diddy een prima bijdrage levert en Tei Shi de show lijkt te gaan stelen – ware het niet dat het nummer zo perfect in elkaar was gestoken door Hynes zelf.

Net als op zijn voorganger worden op Negro Swan aardig wat skits voorgeschoteld: vijf maal is schrijver en transrechtenactivist Janet Mock aan het woord, maar ditmaal lijken de thema’s wat persoonlijker te liggen dan op Freetown Sound. Korte monologen over zelfontdekking en worstelen met de manier waarop je jezelf in de huidige maatschappij (als minderheid) moet presenteren worden vloeiend in verscheidene outro’s verwerkt. Hoewel de geluidsfragmenten wat minder op de voorgrond staan, ligt nog altijd het gevaar dat het tempo van het album teveel afneemt op de loer. Helemaal wanneer de tweede helft van de plaat muzikaal wat armer wordt, en de opbouw van nummers langer wordt (Out Of Your League, Runnin’). Gelukkig maken gastartiesten ook dan veel goed, zoals bijvoorbeeld Ian Isiah met een indrukwekkend zangoptreden op Holy Will.

Op afsluiter Smoke levert Hynes een van zijn beste en meest gepassioneerde zangoptredens op het album. Ondersteund door harmonieuze gitaar en prachtige achtergrondvocalen van (eveneens nauwelijks vermelde) Kelsey Lu eindigt het album op een hoopvolle noot: “the sun comes in/My heart fulfills within.” Doordat er veel stiltes vallen en er op de achtergrond zacht gepraat te horen is krijgt het lied een extra intiem gevoel. Alsof hij naast je in het park staat te zingen.

Al met al is Negro Swan een heerlijk alternatief R&B-album, dat ondanks de vele duidelijke soul- en dreampopinvloeden van Prince, D’Angelo en Cocteau Twins aanvoelt als een evenwichtig geheel. Er hangt een intieme, dromerige sfeer, die nu en dan wordt afgewisseld met vrije jazzmelodieën of onverwachte synthesizerakkoorden. Na meerdere luisterbeurten ontdek je steeds meer fijne details in de piano, saxofoon en basgitaar; veel herhaling zul je op dit album niet vinden. Negro Swan is een meer dan waardige opvolger van Freetown Sound, dat met hoogtepunten Saint, Hope en Smoke op veel vlakken een verbetering is en zomaar eens in heel wat jaarlijstjes terecht zou kunnen komen.

Tracklisting Negro Swan:

  1. Orlando
  2. Saint
  3. Take Your Time
  4. Hope (feat. Puff Daddy & TeiShi)
  5. Jewelry
  6. Family (feat. Janet Mock)
  7. Charcoal Baby
  8. Vulture Baby
  9. Chewing Gum (feat. A$AP Rocky & Project Pat)
  10. Holy Will (feat. Ian Isiah)
  11. Dagenham Dream
  12. Nappy Wonder
  13. Runnin’ (feat. Georgia Anne Muldrow)
  14. Out of Your League (feat. Steve Lacy)
  15. Minetta Creek
  16. Smoke