The Mountain Goats – In League with Dragons
Door op 26 juni 2019

Band: The Mountain Goats
Album_title: In League with Dragons
Genre: Folkrock
Release_date: 04/26/2019
Label: Merge
Rating: Vierenhalve ster (4.5)
Soundsid: 3876881
In League with Dragons The Mountain Goats
4.5
4.5

Om bij The Mountain Goats van een echte band te spreken is wel erg voorbarig. Het spil wordt gevormd door John Darnielle met als enige constante factor bassist Peter Hughes. Verder is het een komen en gaan van inwisselbare sterspelers, die allemaal hun aandeel drukken op de groepsalbums. Want we hebben het bij In League With Dragons ondertussen al over de zeventiende plaat van dit uit het Amerikaanse Claremont afkomstige gezelschap. Werd er bij voorganger Gothic nog geflirt in stijl en titels met de duistere postpunk en frisse new wave uit de jaren tachtig, nu is er weer sprake van een meer puur folk geluid. De lo-fi sound waarmee ze in 1991 zichzelf presenteerden is al jaren geleden vervangen door een strakkere aanpak. Het natuurlijke groeiproces is een geslaagde zoektocht naar elementen die genoeg weten toe te voegen.

Done Bleeding is een keiharde klap in het gezicht. John Darnielle heeft een verslavingsachtergrond, maar ook als hulpverlener gekeken naar de uitzichtloze situaties. De onmogelijkheid om ergens anders een bestaan op te bouwen, omdat je hiermee ook de veiligheid van een vertrouwde omgeving moet achter laten. Door zijn ontwikkelde kwaliteiten als schrijver weet hij als geen ander dit te verwoorden. Het besef van deze periode krijgt extra kracht door het doeltreffend slagwerk van drummer Jon Wurster, die toevallig ook een aardig verhaal op papier kan zetten. Met zo’n openingsessay dwingt Darnielle af om in alle rust als toeschouwer verder te luisteren, elk oordeel achter je latend. Hiermee legt hij de lat zo hoog, dat het onmogelijk is om hem te raken in zijn kwetsbaarheid. Daarvoor ontstijgt hij alle vormen van kritiek.

Younger wil met vlotte gitaarakkoorden een stuk vrolijker over komen, maar is in principe een aansporing om negatieve ervaringen om te zetten tot een positief toekomstbeeld. Dat Darnielle hiervoor zijn eigen verleden als startpunt heeft gebruikt is vanzelfsprekend. Eigenlijk is alles al gezegd, de saxofoon van Matt Douglas mag het nogmaals als epiloog accentueren. Passaic 1975 handelt over persoonlijke held Ozzy Osbourne, en zijn ondergang aan drank en drugs. Met een biografie over deze rockheld op zijn curriculum vitae, is het niet lastig om daaruit te putten. Eigenlijk is het toe te passen op veel artiesten die bezwijken aan de roem, met in het achterhoofd zijn eigen ziekelijke drang naar zelfvernietiging. Hoe tegenstrijdig is het dan om het bezongen leven van deze metal goeroe in een licht Americana jasje te stoppen. Het bevrijdende Clemency for the Wizard King is nodig om in reine met jezelf te komen, de eindigheid accepteren en deze te omarmen.

Het typerende Amerikaanse Possum by Night is een sentimentele lofbetuiging aan De Heer. Iets waar wij ons veel minder een voorstelling van kunnen maken. Een pianoballad met de nodige grootse gebaren, waar de tekstschrijver schijnbaar hoop uit haalt. Hier wil de ongelukkig getimede song niet binnen komen. Een ommezwaai volgt met de luchtige countryrock van het titelstuk. De slide gitaar wil heerlijk soleren in het verder tekstueel zwakkere In League With Dragons. De heilige grond van Seattle staat centraal in de uptempo gitaartrack Doc Gooden, waarbij muzikaal alle verwijzingen met de grunge of Jimi Hendrix ontbreken. Zware orgeltoetsen van Going Invisible 2 kondigen een nieuw adembenemend soulvol hoogtepunt aan. Om een stap verder te gaan moet je het verleden achter je laten. Wees niet bang om het desnoods totaal te vernietigen. Een hard oordeel waar absoluut een confronterende kern van waarheid in schuilt.

Waylon Jennings Live! is zo gigantisch over de top waardoor het onmogelijk is om hier serieus naar te luisteren. Alle clichés van de countryzangers komen aan bod; verboden wapenbezit, cocaïne en straalbezopen op het podium staan. Het gevoel voor humor is John Darnielle gelukkig nog niet kwijt, al is er nu weinig ruimte voor absurditeit. Het lugubere Cadaver Sniffing Dog handelt over honden die ingezet worden om in ontbinding zijnde lijken op te sporen. Wat gaat er in het brein van de pop poëet om, hoe kom je op de gedachte daar een nummer over te maken. Al zal hij van dichtbij hebben ervaren dat junkies verdwenen, en ze ergens wegterend aan een overdosis werden terug gevonden. Met gemak zet hij het om in een swingende toegankelijke popsong. Voor het eerst hoor je een gitaar aangenaam scheuren en concludeer je dat deze niet eens gemist werd. Maar wat een aangename aanvulling.

Tegen het einde aan wordt het niveau van de eerste drie tracks weer gehaald. An Antidote for Strychnine is wrang en verbitterend. Voor wie het niet weet, strychnine is van oorsprong een dodelijk rattenverdelgersmiddel. Doordat het geurloos is, en de dood snel optreed door verlammingsverschijnselen met ademhalingsstilstand tot gevolg werd het in het verleden met regelmaat toegepast om een moord te plegen. Met het tegengif wordt de genezing op zielenpijn bedoeld. Zichzelf weer waardevol voelen, en niet met een betonnen hart verder leven. De serene stilte wil door de spaarzame begeleiding meer diepgang krijgen. Het wil ontroeren, maar ook je ongemakkelijk laten voelen. Prachtig hoe dit opbouwt tot een prachtig ritmisch geheel, met de toegevoegde instrumentatie. Het hoogdravende musical einde van Sicilian Crest koppelt de feelgood Americaanse sitcoms uit de jaren tachtig aan het even veilige pop milieu uit die periode. Muziek voor de working class die na een vervelende werkdag op de bank wil ontspannen.

In League With Dragons bezit genoeg memorabele songs om zich tot de beste albums van The Mountain Goats te rekenen. Toch wil dit niet tot een meesterwerk betiteld worden. En dat is maar goed ook. Zolang John Darnielle genoeg geprikkeld wordt om met nieuw materiaal aan de slag te gaan om zichzelf te overtreffen mag je tevreden zijn. En die behoefte om te ontplooien is nog steeds aanwezig.

Tracklisting In League with Dragons:

  1. Done Bleeding
  2. Younger
  3. Passaic 1975
  4. Clemency for the Wizard King
  5. Possum by Night
  6. In League with Dragons
  7. Doc Gooden
  8. Going Invisible 2
  9. Waylon Jennings Live!
  10. Cadaver Sniffing Dog
  11. An Antidote for Strychnine
  12. Sicilian Crest